Más del 40% de Groenlandia experimentó un enorme derretimiento este jueves, con una pérdida total de hielo estimada en más de dos gigatones (un gigatón es igual a mil millones de toneladas).

Aunque Groenlandia es una gran isla llena de mucho hielo, es muy raro que se pierda tanto hielo a mediados de junio. La “temporada de fusión” o de derretimiento promedio para Groenlandia se extiende de junio a agosto, y la mayor parte de la fusión se produce en julio.

Para visualizar la cantidad de hielo que es, imagínate llenando el National Mall en Washington D.C. con suficiente hielo para alcanzar un punto en el cielo ocho veces más alto que el Monumento a Washington (para tomar una analogía que Meredith Nettles de la Universidad de Columbia le dio al Washington Post).

El repentino aumento en la fusión “es inusual, pero no sin precedentes”, según Thomas Mote, un científico investigador de la Universidad de Georgia que estudia el clima de Groenlandia.

“Es comparable a algunos picos que vimos en junio de 2012”, dijo Mote a CNN, refiriéndose al año de fusión que marcó el récord de 2012 y que casi toda la experiencia de la capa de hielo se derritió por primera vez en la historia registrada.

Esta fusión tan temprana en el verano podría ser una mala señal, lo que indica que 2019 podría establecer una vez más el récord de la cantidad de pérdida de hielo en Groenlandia.

Mote explicó cómo la nieve y el hielo se derriten de la capa de hielo de Groenlandia, especialmente al comienzo de la temporada, lo que hace que sea más fácil que ocurra un derretimiento adicional más adelante en el verano.

La nieve y el hielo blancos, que son brillantes y reflejan los rayos del sol al espacio, reducen la cantidad de calor que se absorbe y ayudan a mantener la capa de hielo fría (un proceso conocido como “albedo”).

De acuerdo con Mote, “estos eventos de eventos de fusión provocan un cambio en el albedo de la superficie”, lo que permitirá que la mayor parte del calor del sol de verano se absorba en el hielo y lo derrita.

Predicciones para una temporada récord de deshielo
Según Mote “todos los signos parecen estar apuntando a una gran temporada de derretimientos”, y él está lejos de ser el único científico que lo cree.

Jason Box, un climatólogo de hielo en el Servicio Geológico de Dinamarca y Groenlandia, predijo a fines de mayo que “2019 será un gran año de fusión para Groenlandia”.

Box señaló que este año tuvo inusualmente días de fusión de temporada temprana en abril, y que la temporada de fusión estaba “sucediendo unas tres semanas antes que el promedio, y antes del récord de fusión de 2012”.

Además del derretimiento de principios de temporada, la cubierta de nieve ya es más baja que el promedio en el oeste de Groenlandia, y la combinación de estos factores “significa que 2019 probablemente será un año de derretimiento muy grande, e incluso la posibilidad de superar el récord de deshielo de 2012”.

¿Qué está causando el derretimiento repentino?
Según Mote, un patrón de clima persistente ha estado preparando el escenario para el pico actual en la fusión.

“Hemos tenido una cresta de bloqueo que se ha anclado sobre el este de Groenlandia durante gran parte de la primavera, lo que llevó a una actividad de fusión en abril, y ese patrón ha persistido”.

Esa cresta de alta presión arrastra el aire cálido y húmedo del Atlántico Central hacia partes de Groenlandia, lo que conduce a temperaturas más cálidas sobre el hielo. La alta presión también evita que se formen precipitaciones y conduce a cielos despejados y soleados.

Durante la última semana o dos, esa cresta de alta presión se hizo aún más fuerte cuando otro frente de alta presión se movió desde el este de EE. UU. (el que causó el prolongado período caluroso y seco en el sureste a principios de este mes).

Los períodos de fusión como el actual tienen precedentes; Mote observó los anteriores en 2012, así como en 2007 y 2010 (todos los principales años de fusión). Pero señaló que hasta hace poco, eran desconocidos.

“Hemos visto una secuencia de estas grandes temporadas de fusión, a partir de 2007, que no habrían tenido precedentes en el registro” y, según Mote, “no vimos nada como esto antes de finales de los 90”.

“Groenlandia ha contribuido cada vez más al aumento global del nivel del mar en las últimas dos décadas”, dijo Mote, “y la fusión y escurrimiento de la superficie es una gran parte de eso”.