Eso se debe a que el trabajo remunerado puede ofrecer estimulación mental, beneficios financieros y conexiones sociales que podrían limitar las disminuciones en la memoria a medida que las mujeres envejecen, dijo Elizabeth Rose Mayeda, quien dirigió la investigación como profesora asistente de epidemiología en la Escuela de Salud Pública Fielding de la Universidad de California (UCLA, por sus siglas en inglés).

Dado que las mujeres representan casi dos tercios de todos los estadounidenses que viven con la enfermedad de Alzheimer, la investigación sugiere que prevenir la enfermedad puede requerir más que medicamentos o intervenciones médicas.

“Las políticas que promueven la igualdad de remuneración por trabajos iguales, la licencia familiar remunerada y el cuidado infantil asequible” podrían algún día ser parte de la conversación sobre la demencia de las mujeres en la vejez, dijo Mayeda, quien presentó sus hallazgos este martes en la Conferencia Internacional de la Asociación de Alzheimer en Los Ángeles.

La investigación es preliminar y aún no se ha publicado en una revista médica revisada por pares, pero Rebecca Edelmayer, directora de participación científica en la Asociación de Alzheimer, dijo que “es posible que el trabajo en la mediana edad en realidad sea de protección”.

“Los roles para las mujeres en la fuerza laboral y la familia realmente han cambiado drásticamente a lo largo de los años”, agregó, “así que es importante que sigamos estudiando la relevancia de esos cambios y cómo podrían afectar el riesgo para las mujeres relacionadas con la enfermedad de Alzheimer”.

Las mujeres enfrentan un mayor riesgo
El equipo de Mayeda observó a más de 6.000 mujeres nacidas entre 1935 y 1956 y reunió sus antecedentes familiares y laborales hasta los 50 años de edad. Durante dos décadas, de 1995 a 2016, las mujeres se sometieron a evaluaciones cognitivas regulares. Se les pidió que recordaran listas de palabras de la memoria, por ejemplo, y que completaran cuestionarios sobre el deterioro cognitivo.

Las tasas de disminución de la memoria fueron similares en madres y no madres que trabajaron, pero la disminución de la memoria fue más rápida en las mujeres que no formaban parte de la fuerza laboral.

Las madres casadas que no trabajaron, por ejemplo, vieron disminuir su memoria un 61% más rápido durante un período de 10 años que las que tenían trabajos remunerados.

Las diferencias fueron aún más notables en las madres solteras: sus recuerdos disminuyeron un 83% más rápido si no participaban en la fuerza laboral.

Pero ese trabajo no tenía que ser continuo para ofrecer protección, dijo Mayeda. Las madres casadas que se tomaron un tiempo para cuidar a los niños pero se reincorporaron a la fuerza laboral, por ejemplo, también vieron disminuciones de memoria más lentas.

“Las mujeres que participaron en la fuerza laboral remunerada durante al menos un período de tiempo significativo parecían tener tasas de disminución de la memoria más lentas en la edad avanzada”, dijo Mayeda. “No significaba que tuvieras que trabajar continuamente, por ejemplo, en tus 20, 30 y 40 años”.

La fuerza laboral ofrece beneficios financieros y “participación”
El trabajo remunerado puede ofrecer beneficios económicos que influyen en la salud, dijo el doctor John Rowe, profesor de políticas de salud y envejecimiento en la Escuela de Salud Pública Mailman de Columbia.

“Están en la fuerza laboral, lo que significa que pueden tener seguro de salud, lo que les brinda un mejor acceso a la atención que las personas sin seguro de salud”, dijo Rowe.

Pero el trabajo también une a las personas, dijo, y “hay muy pocos trabajos que te pagan por hacer donde no estás interactuando con otras personas”.

Ofrecer a las mujeres “participación social” y permitirles construir una “red social a través del trabajo” podría proteger contra la pérdida de memoria, dijo Mayeda. Para Rowe, que no participó en el estudio, sus hallazgos no fueron sorprendentes, porque se ha demostrado que la “participación” previene el deterioro cognitivo a medida que las personas envejecen.

“Hay muchos estudios que han demostrado que las personas que están involucradas tienen un mayor bienestar físico y cognitivo que las personas que no lo están”, dijo. Puede que no tenga que ser un trabajo remunerado, agregó, pero también podría incluir el voluntariado.

“Necesitamos comenzar a considerar el involucramiento, trabajar por un salario o ser voluntario, como promoción de la salud y prevención de enfermedades”, dijo Rowe. “Cuando un médico ve a un paciente, no solo deben preguntar sobre la presión arterial y el ejercicio, sino también cómo los pacientes pasan la vida”.