Aun con vacunas, a diferencia de otros países en la Unión Europea, Italia mantiene iguales sus índices de muerte por COVID-19 desde hace tres meses y medio.

En un momento en que la pandemia se convirtió en una carrera por esas vacunas y apareció una variante más letal, la mayoría de las naciones de Europa occidental han logrado reducir su tasa de mortalidad mediante una combinación de bloqueos y vacunas. La tasa de mortalidad de Italia, sin embargo, es muy parecido a como era tres meses y medio atrás, a pesar de recibir la misma proporción de dosis que los demás miembros de la Unión Europea. El miércoles, el país reportó otras 627 víctimas del virus, la cifra diaria más alta desde principios de enero.

La pregunta de qué salió mal en Italia ahora deja perpleja a una nación muy golpeada que pensaba que había superado lo peor. Hay numerosos factores en juego. Italia, el segundo país más gris del mundo, tiene más ancianos para vacunar que la mayoría. En febrero, según los datos de movilidad, fue un poco más abierto que otros países europeos importantes, lo que provocó una mayor propagación del virus; desde entonces ha vuelto a tomar medidas drásticas. Al mismo tiempo, la variante más letal detectada por primera vez en Gran Bretaña ganó dominio aquí y en otras partes del continente.

Pero algunos científicos y analistas de datos dicen que la campaña de vacunación de Italia también tiene cierta culpa. El país, dicen, ha estado vacunando a demasiadas personas equivocadas, dando prioridad a los trabajadores jóvenes y dejando vulnerables a los ancianos.

“Las cosas no se han hecho adecuadamente en los últimos tres meses, eso está claro”, dijo Sergio Abrignani, inmunólogo y nuevo miembro de un comité científico que asesora al gobierno. “De lo contrario, no tendríamos 300, 400 muertes todos los días, como ahora”.

Venice residents attend a coronavirus disease (COVID-19) vaccination on board a traditional 'vaporetto', a ferry normally used for public transportation in Venice, Italy, April 5, 2021. REUTERS/Manuel Silvestri

La situación de Italia tiene lecciones para otros países que enfrentan sus propias decisiones difíciles sobre a quién priorizar con un suministro limitado de vacunas. Los países europeos, incluida Italia, se han alineado en su mayoría para dedicar las primeras dosis a los trabajadores de atención médica de primera línea y a los residentes de hogares de ancianos. Pero si el objetivo principal es evitar muertes, la conclusión de Italia parece ser: una vez que se haga el trabajo, siga dando dosis a los ancianos y sea muy selectivo sobre qué trabajadores más jóvenes podrían ser elegibles.

Los datos muestran por qué Italia sigue estando tan expuesta: entre los países de la Unión Europea, se ubica en el último lugar en la vacunación de personas de 70 años, un grupo que aún es altamente vulnerable a los estragos del virus. Solo el 2.2% de ese grupo de edad está completamente vacunado. Todos los demás grupos de edad en Italia, incluidas las personas de 20 y 30 años, han recibido una mayor proporción de protección total.

También pagan por una decisión inicial de dedicar su primera fase únicamente a los trabajadores de la salud, ya sea en la línea del frente o no, en lugar de vacunar a ese grupo más lentamente mientras se dirige simultáneamente a los ancianos. La mayoría de las personas de 80 años no tenían protección hasta marzo, un ritmo que lo situó por detrás de otros países europeos. Desde entonces, ha corrido para ponerse al día. Pero son las personas infectadas hace semanas las que ahora están muriendo.

Como resultado, el perfil de la víctima promedio ha cambiado poco. A fines de diciembre, esa víctima tenía una edad promedio de 81 años. Ahora, la edad promedio es de 79 años.

“Cada minuto de estos retrasos (en la vacunación de los ancianos), conduce a una pérdida dramática de vidas humanas”, dijo Piero Ragazzini, secretario general de un sindicato de jubilados.

FILE PHOTO: A health worker prepares a dose of the Pfizer-BioNTech vaccine against the coronavirus disease (COVID-19), during home visits to carry out vaccinations, in Rome, Italy, March 17, 2021. REUTERS/Yara Nardi/File Photo

El contraste más marcado con Italia proviene de Francia, que ha dedicado la inmensa mayoría de sus dosis a las personas mayores y ha administrado al menos una dosis al 50 por ciento de las personas de 70 años. Aunque Francia es bien conocida por su escepticismo sobre las vacunas y tuvo un comienzo lento, el primer ministro Jean Castex insistió a fines de febrero en que el país estaba por delante de otros al vacunar a “las personas adecuadas”. Cualquier persona en Francia de 70 años o más se convirtió en elegible para una vacuna a fines del mes pasado.

Los países hacen una buena comparación porque han sido bastante similares en términos de reglas de bloqueo y movilidad en los últimos meses.

Durante la semana pasada, Francia registró 1,900 muertes por COVID-19. Italia ha registrado 3,000.

“Necesitamos continuar la vacunación de las personas mayores de 75 años y aumentar la vacunación de las personas con comorbilidades, porque las estadísticas nos muestran que tienen una mayor probabilidad de ser hospitalizadas o afectadas gravemente”, dijo Castex.

Al evaluar por qué Italia se ha desviado, algunos expertos apuntan a un sistema descentralizado de atención médica, en el que los 20 gobiernos regionales del país tienen una amplia libertad para determinar quién recibe las vacunas. Aunque el Ministerio de Salud del gobierno central estableció pautas sobre a quién priorizar al comienzo de la implementación (trabajadores de salud de primera línea, residentes de hogares de ancianos, personas mayores de 80 años y luego trabajadores esenciales), algunas regiones han abierto las puertas de par en par a los trabajadores de mitad de carrera, pero apenas comenzaron a administrar dosis a los mayores de 70 años.

FILE PHOTO: A health worker administers the Pfizer-BioNTech COVID-19 vaccine at a coronavirus disease (COVID-19) vaccination centre in Naples, Italy, January 8, 2021. REUTERS/Ciro De Luca/File Photo

En las últimas semanas, los periódicos italianos se llenaron de historias sobre las vacunas de cocineros, modelos y magistrados. Se iniciaron varias investigaciones regionales. El primer ministro italiano Mario Draghi, quien asumió el cargo en febrero, en el Parlamento acusó a algunas regiones de “descuidar” a los ancianos, en lugar de favorecer a grupos “que probablemente han ganado prioridad sobre la base de su fuerza contractual”.

Durante varias semanas, Italia estuvo administrando inyecciones a trabajadores de mediana edad porque no tenía otra opción. El regulador nacional de medicamentos había aconsejado que la vacuna Oxford-AstraZeneca se usara solo para los menores de 55 años. Pero los funcionarios dicen que incluso después de que se levantó esa guía, con AstraZeneca aprobada para toda la población, las regiones tardaron en ajustar sus estrategias.

También hay preguntas sobre por qué ciertos jóvenes recibieron sus vacunas. Según los datos del gobierno, unas 250,000 personas de entre 20 y 30 años recibieron su dosis a pesar de que no son maestros, trabajadores de la salud o miembros de las fuerzas del orden, los grupos esenciales. El Ministerio de Salud no respondió a una pregunta sobre la justificación para vacunar a esas personas. En los datos del gobierno, se clasifican como “altro”, es decir “otros”.

“En algunas regiones, vacunaron a los periodistas. En otros, vacunaron a abogados “, dijo Roberto Burioni, profesor de microbiología y virología en la Universidad Vita-Salute San Raffaele de Milán. “Los profesores universitarios han sido vacunados ahora y están trabajando de forma remota. No veo la lógica detrás de esto. Es tan brumoso “.

Abrignani dijo que a raíz de los comentarios de Draghi, la situación parece estar mejorando. Las dosis administradas a personas de 70 años o más se han acelerado durante la última semana.

Pero Matteo Villa, un investigador del Instituto Italiano de Estudios Políticos Internacionales, que ha seguido el coronavirus, dijo que los errores anteriores, en particular la lentitud de vacunar a los mayores de 80 años, por el momento aún se están desarrollando.

Villa proyecta que Italia hasta ahora ha salvado 4,000 vidas con su campaña de vacunas, pero que podrían haber sido tantas como 12,000, bajo el modelo óptimo.

Dijo que hay un argumento para inocular a los trabajadores clave durante las fases posteriores, pero que esas dosis deben administrarse a las personas solo por encima de cierta edad.

“Puedo decirles que han estado vacunando a las personas equivocadas porque también me vacunaron a mí”, dijo Villa.

Tiene 37 años. Recibió su cita para la vacuna semanas después de que le dieran una dosis a su abuela, que tiene 92 años. Ninguno de sus padres, que tiene 60 años, ha sido inoculado.

“Si miras la letalidad del virus, no debería recibir una vacuna en este momento”, dijo.