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martes 28 de septiembre de 2021

Día Mundial del León: aspectos que no sabían de ellos

Foto: National Geographic

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La población de leones africanos ha disminuido en un 40% durante los últimos 20 años.

En reconocimiento a estos majestuosos felinos se celebra el 10 de agosto el Día Mundial del León, con la finalidad de generar conciencia de conservación y alertar a la humanidad sobre su inminente peligro de extinción como especie.

Esta fecha también constituye un recordatorio por el crimen del león Cecil en el año 2015 ocurrido en el parque nacional Hwange, ubicado en Zimbabue, África. Cazado fuera de su reserva natural y desollado por encargo de un dentista norteamericano aficionado a la caza mayor. Este hecho causó una profunda indignación y denuncias contra la caza furtiva en ciertas regiones de África, generando fuertes manifestaciones en el mundo.

De acuerdo a cifras recientes, la población de leones africanos ha disminuido en un 40% durante los últimos 20 años, por lo que la especie fue catalogada como “vulnerable” por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Esto es motivado fundamentalmente por la caza furtiva e indiscriminada de la especie, así como la afectación de su hábitat.

Cinco cosas interesantes de los leones

1. La manada

Los leones son los únicos felinos que viven en grupos, llamados manadas. Las manadas son unidades familiares que pueden incluir hasta tres machos, en torno a una docena de hembras y a sus crías. Todas las leonas de la manada están emparentadas y los cachorros hembra suelen quedarse en el grupo a medida que crecen. Los machos jóvenes finalmente dejan a su familia y forman sus propios grupos al asumir el liderazgo de otra manada liderada por otro macho.

2. La melena

Los leones son los únicos felinos con melena. Normalmente, solo los leones macho lucen esta impresionante mata de pelo en torno a sus cabezas.

La tonalidad de las melenas puede variar del marrón claro al negro. El color depende de la genética, pero también se ve influido por factores medioambientales. Las melenas oscuras hacen a los machos más atractivos, ya que las hembras muestran una mayor preferencia por ellas, posiblemente porque son indicadoras de niveles más altos de testosterona y de una buena salud.

Sin embargo, las melenas no son exclusivas de los machos: aunque son poco comunes, se han observado leonas con melena en la zona de Mombo del delta del Okavango, en Botsuana. Por otra parte, los leones de Tsavo, en Kenia, no tienen melenas, algo que tiene desconcertados a los biólogos.

3. La caza

Las leonas son las principales cazadoras de la manada. Suelen colaborar para cazar antílopes, cebras, ñus y otros animales grandes en las praderas. Muchos de estos animales son más rápidos que las leonas, así que el trabajo en equipo da sus frutos.

Tras la caza, dicho trabajo en equipo suele dar paso a las disputas por quién se come a la presa. Los leones jóvenes no las ayudan a cazar hasta que cumplen un año. Los leones pueden cazar solos si se les presenta la oportunidad y en ocasiones roban las presas de hienas y licaones. Los leones se ven atraídos por el alboroto de las hienas devorando a sus presas.

Además, los leones africanos prefieren cazar en noches oscuras, cuando la Luna se encuentra por debajo de la línea del horizonte.

4. Su territorio

El territorio de los leones puede comprender un área de 250 kilómetros cuadrados que incluye pastizales, matorrales y terrenos forestales abiertos. Los machos defienden el territorio de la manada y lo marcan con orina o rugiendo amenazadoramente como advertencia para los intrusos. Además, persiguen y ahuyentan a los animales que invaden sus dominios.

5. Conservación de los leones

Los leones han sido admirados históricamente por su valentía y su fuerza. En el pasado podían encontrarse en casi toda África y en partes de Asia y Europa. En la actualidad, solo viven en algunas partes del África subsahariana a excepción de una pequeña población de leones asiáticos que sobreviven en el bosque de Gir, en la India.

Tristemente, el número de ejemplares de león en libertad ha descendido drásticamente. Hace un siglo, se estimaba que unos 200.000 leones poblaban el continente africano. Sin embargo, en la actualidad, solo hay unos 20.000.

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